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注目

愛するということ 48

   正樹は正治先生が指さす方向を見た。確かに窓際となる一番奥の席が一つ空いている。ふと、これからパートナーとなる隣の席の女の子が彼の目の焦点に入った。瞬間。正樹の見る視線が硬直を成して驚愕した。   何と言うことだろうか。紛れもなく確認をした其処には一つ年下ではなく同級生の恵の姿があった。   恵 !     正樹は思わず口に出しそうになった。が、もう一つの自分がそれを拒んだ。この世界に居る正樹自身は初対面だからだ。当然、恵の事など知るはずもない。しかし 、 愛おしい感情は同じだった。この世界の正樹も一目惚れしていた。   正樹は席に着いた。すると、とても懐かしい美声が彼の耳に聞こえた。 「あの、はじめまして」   恵は正樹の顔の様子を見てから続けた。 「あっ !  あたしの名前は上村恵。よろしくね」 「あ、うん、よろしく …… 」  もう一人の正樹が恥ずかしそうに返した。 「ねえ、正樹君だっけ ? 」 「うん」 「正樹君って何処に住んでるの ?  教えて」 「あ、俺の住んでる所は、山根総合病院の近くにある分譲住宅地なんだけど ―― 」  この世界の正樹の記憶から彼はそう答えた。途端。 「ああ !  知ってる。あたしの家も其処の近くだよ」   恵は言った。それから彼女は、正樹の耳元へ近づき小声で続けた。 「正樹君、良かったら今日一緒に帰らない ?  学校までの近道教えてあげる」 「ああ、ありがとう。でも今日は迎えが来るから」 「ええ、嘘 ?  ほんとに ? 」  言って、恵はがっかりとした表情を見せた。それを察した正樹は、何だかとてもたまらない気持ちになった。 「いや、でも歩いて帰った方が道も覚えやすいし、その方が良いな。帰り、学校の待ち合わせ場所で弟か兄貴にそう話しておけば大丈夫か」  正樹は撤回するように独り言を呟いた。それから彼は恵に向かって続けた。 「やっぱり一緒に帰ろう。よろしく」  それが二つある正樹の素直な気持ち。 「良かった。断られたらどうしようかと思った。嬉しい」  恵が頬を赤らめた。それを見て正樹は再び彼女を愛おしく思えた。   実は恵も一目惚れ。二人はこの世界でもお互いを出会った最初から特別に感じていた。それが運命。  朝の会が終わった。同時に一人の男子生徒が恵の所へと来た。智彦。   正樹は流石に驚きの表情を隠しきれなかった。智彦がそれに対

愛するということ 12

 一杯に鼻から吸い込む。森と緑色の芝生がすぐ目の前に感じ取れた。それから目をゆっくりと開き澄渡る上空を眺めた。ここは、きっと違う世界だわ。知子はそう実感した。彼女は視線を森の大木に移した。太い根が土から顔を覗かせるその側には、沢山の花が咲いている、それを二人の少女が選ぶようにして幾つか摘んでいるのが見えた。自分と恵だ。知子は、驚きを隠せない様子で目を見開らいた。知子は母屋の玄関口へ音を立てる事無く急いだ。上等な扉をすり抜けた瞬間に体は重みを成して通常の状態とな。素足のまま二人に向かって歩いた。踏みつけた葉の一枚一枚がひんやりと冷たくとても気持ち良い。姉妹が女性の存在に気付いた。

「おはよう」

 知子が先に彼女らへ言葉をおくった。

「おはようございます」

 とても明るい挨拶が幼き彼女自身から返ってきた。

「あの、おねえさんは、誰

 やや怪しげに此方の世界の自身が問いかけてきた。

「あ、私ね。倫子おばさんの従姉弟の娘よ」

「あっ もしかして、恵美おばさんの ちがうか

 彼女の記憶にはっきりとある懐かしい顔立ちをした少女は、苦笑いを浮かべた。

 少し遠くに見える正門が、錆付いた部分を軋ませる様に音を立てて開いた。大人の男性らしき者が一人、中へ入ってくる。

「みんな、何をしてるのかな

 男性は一瞬、知子の顔にチラッと視線を向けたあと、直側にいる少女二人に笑顔で話しかけた。

「おとうさん。おかえりなさい」

 男性は「ただいま」と返事を送った後、「お嬢さんは」と知子へ言った。

「わ、わたしは……

 知子は思考が吹き飛んだかのように頭の中が真っ白になった。

「知子と恵は、そろそろお家に戻っていなさい――

 男性は彼女らがブツブツと話し合いながら母屋へと戻っていくのを確認した後「向こうの世界の知子ちゃんだね」と、優しく話しかけてきた。

「どうしてそれを……。まさか……。徹さん」

 知子の脳が激しく混乱した。目の前に居る男性は、上村の姓をもつ山田徹であり、彼自身も、実は、もう一つある世界の存在と彼女を知っていた。

「実はね、向こうで自分と交際していた美代子さんが、昨日の晩来ていたんだ。正直驚いたよ。倫子さんと結婚してから心霊現象や色々とね、聞かされては居たんだけど、それでも今まで全く興味が無かったから。いや、本当に今日君とここで出会うまで、あれは夢だと信じて疑わなかった。それにしても、まさかあの世界で自分が君に……

「いえ、こちらの世界に存在する徹さんの責任じゃないです。気にしないで下さい。でも、あの……、ここに居る徹さんは、お母さんと結婚してたんですね。自分も本当に信じられないです」

「ああ……。でも、こっちからすれば逆におかしくなりそうだよ。向こうの自分は『上村』となる事無く強制的な愛人となり、君や倫子を苦しめて居たとは……。まったく酷いもんだ……。本当にすまない」

「あ、あの、美代子さんは……

……残念だけど、君の運命と共に……。自分にはどうする事も出来なかった。なんと言えば良いのか……。本当に申し訳ない。まさか、恵だけを残して全てが消失してしまうとは……

 彼は表情をくしゃくしゃにして涙を流し始めた。

「わたし……。死んじゃうんですか 消失 どうして……

 美代子と自身の死を察した知子は、気が重く動転した。

全ては、一人残された恵ちゃんが、この全ての運命と導きにある深い意味に、か。本当に不思議な体験だった。コチラの世界に戻る前に、全く面識の無い紳士的な老人が一人突然訪れてね。その方が最後に色々と話されたんだよ」

「あの……。わたしは、これからどうすればいいんですか

「それは自分にもわからない。自身の最期に行うべき事は、君にしか見えない。只、一つ言える事は、全てには理由があるということ。知子は何故、今、ここへ導かれたのか 行き着くまでにはとても遠く感じられるが、答えはいつも意外と簡単な所にある」

 少しばかり沈黙が続いた。朝のそよ風は一旦止んでいたが、再び知子の長い黒髪を靡かせ始めた。徹は、彼女の困惑した表情から顔を逸らし、まるで涙を乾かす様に太陽が昇るとても青い上空を思い切りに見上げた。一方の知子は、緑色に広がる芝に付着した滴を確認するかのように、やや俯き、そして焦点をぶらつかせた。彼女はこれまで自身に与えられた運命の記憶を辿った。知子はとっさに俯いた顔を起し、ガマ側にあるこの森の深くを見渡した。しかし、異常な物体の気配は何も感じられない。確認を終えた後、気がかりな結界があるであろう先にある向こう側を見てみる。どうやらもう一つの世界とは、少し様子が違っている事が分かった。知子は、徹に何を言う事無く、敷地内にある目的の場所へと急に歩き出した。徹は共に向かうようにして彼女の後を黙って追った。

「ここに何か感じるのかな

 知子がやっと足を止めた場所で、徹は話しかけた。

「いえ。向こうの世界では、こんな物なかったから……。ちょっと気になって」

「ああ、そうか。確かに向こうでこれはまだ存在しないはずだね……。知子ちゃん、全ては君が決める事だ。このままこの世界に居る事も、また一つの手段だと思う」

 徹は、確かに全てを知っているかの様に発した。そして知子は、この時、この言葉の意味を瞬時に理解できた。

「わかりました。徹さん、ありがとうございます」

 四角い盾の様な慰霊碑。その側にもう一つ建てられた背丈ほどの塔に、大きく刻まれた先祖の名を目視した知子は、全ての答えを見つけ、そう返事した。

「いや、いいんだ……。知子の答えは正しいと思うよ。自分はね、これからも、君達二人をこの世界で精一杯に、最後まで大切にしたいと思ってる。それが、あの体験が教えてくれた僕の答えだからね」

 知子の瞳は涙で滲んだ。光は再び彼女を迎えに来た。最後にどうしても口から出せなかった言葉を徹へ向けて発する。さよなら、おとうさん……

 

 

 恵は廊下の先で倒れていた。除霊所も含む全ては、深夜の冷気を吹き飛ばすほど非常に激しく炎を上げている。除霊所の主柱となりうる箇所が完全耐久性欠けた時、屋根はもろくも崩れ、勢いを増した炎が梁を食い尽くした時、全ての壁を倒壊させた。幸いにも母屋は其処まで至っていない。恵の命にはまだ生存の可能性が残されていた。が、しかし、誰一人として救助に向かう事が困難視されるほどに、全ての入り口からは炎が噴出していた。もはや彼女自身が目を覚まし自力で脱出するしか術は無い。万事は休した。うつぶせ気味に倒れた恵は、寝言のようにうめき声を繰り返している。

 出火の原因は、美代子の霊がまだ残った徹による突発的な放火。彼は後に、自身の乗用車にて意識が戻る事無い美代子と錬炭自殺しているのが発見された。徹と共に倒れていた知子の物体は、彼女の魂が違う世界へと運ばれた後に、何故か姿を消していた。恐らく彼女の場合、倫子と同様に、五体全て完全あの世界へ辿り着いたかに思われた。恵は、遮煙される事なくこの区間へ充満し行く煙によって、とうとう完全に意識を失ってしまった。燃え盛る火の手と建物の崩壊は、どんどん彼女の周囲にまで及んでいる。もはやこれまでか その時。一瞬、恵の手の先が何かに反応しピクリと微動した。

「恵――。めぐみ。めぐみ、起きて」

「おねえちゃん……。おねえちゃん……

 恵の意識は、まだ完全には回復していない。

「しっかりして。ほら目を覚まして。もう大丈夫よ」

 知子は、倒れた恵の状態を起し、あたかも空間を浮くようにしてその場から屋外へと移動を始めた。その時、時間の中に発生するであろう周囲から出る様々な音は、完全と無に等しかった。恵は助かった。今、彼女の目に入る光景は、全焼し崩れ落ちる上村家の最期とも言うべき場面。

「怖いよ、おねえちゃん……

 知子へしがみつく恵の両腕に、思わず力がこもった。それに応える様にして姉は頬をすり寄せた。

「恵……。おねえちゃんこれからね、絶対にやらなきゃいけない事があるの。私達の為だけじゃない。ここに居る皆の為にやらなきゃ……。ちがう。そうじゃなくて、生きなきゃいけないの。そしてね、開放させるの。幸せを見つけて」

 知子が発した言葉の理由に関して恵は到底理解出来なかった。ただ彼女は、知子のこの決意こそが、これから自身より去り行く理由なのだと言うことを何故か直感的に察した。

「だめ そんなの駄目だよ。おねえちゃん、お母さんみたいに何処か行っちゃうの

 恵は思わず涙目になりながら知子の顔を見た。母である倫子と知子が二重に映し出されているように見えた。

「違うのよ……。知子お姉ちゃんがこれから行く所は、恵の心。勿論、お母さんも一緒よ。だから大丈夫。離れたりなんかしないわ」

 知子は、母と同じ口調で話している。

「生きて……。そしてね、幸せになるの。これから本当に死ぬほど辛い事があっても、そ


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