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注目

愛するということ 48

   正樹は正治先生が指さす方向を見た。確かに窓際となる一番奥の席が一つ空いている。ふと、これからパートナーとなる隣の席の女の子が彼の目の焦点に入った。瞬間。正樹の見る視線が硬直を成して驚愕した。   何と言うことだろうか。紛れもなく確認をした其処には一つ年下ではなく同級生の恵の姿があった。   恵 !     正樹は思わず口に出しそうになった。が、もう一つの自分がそれを拒んだ。この世界に居る正樹自身は初対面だからだ。当然、恵の事など知るはずもない。しかし 、 愛おしい感情は同じだった。この世界の正樹も一目惚れしていた。   正樹は席に着いた。すると、とても懐かしい美声が彼の耳に聞こえた。 「あの、はじめまして」   恵は正樹の顔の様子を見てから続けた。 「あっ !  あたしの名前は上村恵。よろしくね」 「あ、うん、よろしく …… 」  もう一人の正樹が恥ずかしそうに返した。 「ねえ、正樹君だっけ ? 」 「うん」 「正樹君って何処に住んでるの ?  教えて」 「あ、俺の住んでる所は、山根総合病院の近くにある分譲住宅地なんだけど ―― 」  この世界の正樹の記憶から彼はそう答えた。途端。 「ああ !  知ってる。あたしの家も其処の近くだよ」   恵は言った。それから彼女は、正樹の耳元へ近づき小声で続けた。 「正樹君、良かったら今日一緒に帰らない ?  学校までの近道教えてあげる」 「ああ、ありがとう。でも今日は迎えが来るから」 「ええ、嘘 ?  ほんとに ? 」  言って、恵はがっかりとした表情を見せた。それを察した正樹は、何だかとてもたまらない気持ちになった。 「いや、でも歩いて帰った方が道も覚えやすいし、その方が良いな。帰り、学校の待ち合わせ場所で弟か兄貴にそう話しておけば大丈夫か」  正樹は撤回するように独り言を呟いた。それから彼は恵に向かって続けた。 「やっぱり一緒に帰ろう。よろしく」  それが二つある正樹の素直な気持ち。 「良かった。断られたらどうしようかと思った。嬉しい」  恵が頬を赤らめた。それを見て正樹は再び彼女を愛おしく思えた。   実は恵も一目惚れ。二人はこの世界でもお互いを出会った最初から特別に感じていた。それが運命。  朝の会が終わった。同時に一人の男子生徒が恵の所へと来た。智彦。   正樹は流石に驚きの表情を隠しきれなかった。智彦がそれに対

愛するということ 22

 「はい。それじゃ帰ります。どうもすみませんでした」

 正樹は疲れた足をゆっくりと動かし、今度こそはとばかりにこの場を後にしようとした。

「正樹君――

 家主の声に正樹は足を止めて振り返った。

「正樹君……。実はね。実は、弟が東京で小さな会社をやっているんだが、さっき話してた通り、君が中学を卒業後、本土へ就職すると言う事で、もし、それで当てが見つからなかった場合なんだけどね。もう一度ここ相談に来ると良い。今は君の問題が大きすぎて無理だが、その時はおじさんがその会社へ正樹君を紹介するよ。おじさんも最初の頃、弟の旗揚げの手助けとして其処で働いていた事があるんだけどね。仕事は少々きついが、面倒見の良い人間ばかりが揃ってる。だから大丈夫、何も心配する事は無い」

「分かりました。それじゃ、その時はまた相談に来ます。ありがとうございました」

「うん、それじゃ気をつけてな。とにかく頑張れよ」

「はい」

 正樹は話を断られた時、近くに住んでいる従姉弟の家にも寄ろうと決めていた。外はまだ明るいが、時刻は十八時を回っていた。後二時間もすれば、この沖縄の長い昼も終わり、完全夜を迎える。もう時間がない。彼は動揺を隠しつつ急いだ。

 先ほどもそうだったが、夕方に突然相談に行けば、やはり脱走した事に薄々気付かれるだろう。また、正樹が最後に会ったのは五才の時だ。向こうは自分を覚えていないかもしれない。お互いに大分成長し昔とは違う。戸惑いの色は当然何時までも隠せない。しかし、もう当てに出来る存在は他にはなかった。

 彼は迷う事無く従姉弟の居た家の門をくぐり玄関のチャイムを鳴らした。しかし、出てきたのは、従姉弟とは全く関係のない見知らぬ大人の女性。

「え 前に住んでた村山さんの家族なら、六年前に入れ替わりで引っ越したわよ」

「そうだったんですか。あの、何処に越したか分かりますか

「さあ。そう言えば、何処へ引っ越すかまでは訊いてなかったわね。あの旦那さんと奥さん、人見知りに余り話しをしたくない様な感じだったし、余計に深くは会話しなかったからねえ」

 正樹の知らぬ間に従姉弟はどこか遠くへと引っ越していたらしい。従姉弟のおじさんとおばさんはとても明るく人見知りなどしない性格だった記憶がかすかにある。正樹は話の中から、何か都合の悪い事が一家に起きた事を察した。そして、自分が失った時の空白を酷く痛感した。正樹が施設に入っている間、外の世界はあたかも一変したかの様に知らぬ間にも随分と時が進んでいる。もはや全ての希望を失った時、外はいよいよ暗くなった。

 正樹は仕方なく飛行場跡地へ歩いた。向こうなら隠れて眠るには絶好の場所だと思ったからだ。彼は、街灯がポツリポツリとある川沿いの道から其処へと向かった。途中、小さい頃に従姉弟とよく遊びに来た川岸を通った。こちらより低い場所にある川の上に架けられた木製の電柱二本で成る簡単な橋はこの時もまだ現役で残っていた。ちょうど近くにある街灯が、この変わらない風景に幻想的な光を灯している。正樹は、此処だけ時が止まったかの様に、昔と今が何一つ変化しない景色に対して、なんだかとても嬉しくなった。

 一時間ほど歩いて、ようやく正樹は目的の場所に着いた。飛行場跡地だ。此処もまた昔とほとんど変わっていなかった。正樹は安堵した。

 彼は真っ先に兄弟四人で寝そべった場所へ行った。着いた時、棒の様になった足を癒すべく、大分伸びた薄の茂みへと思い切り飛びつく様にして横になった。途端、母から逃げたあの時と同じ様に、空腹から来る衰弱と共に軽い目眩がして来た。が、しかし、正樹は一円も持っていない。そこで彼は、とりあえず水で空腹感を紛らわせようと、昔よりは遊具が揃い大分マシになっていた近くの公園へと向かい、そこでありったけ水を飲む事にした。勿論、空腹から来るこの目眩は、それだけでは当然拭えなかった。正樹は先ほどの場所へ戻るのも億劫となり、仕方無しにそこら辺の芝の上で横になった。彼はそのまま深い眠りに入り早朝を迎えた。

 正樹は目を覚ました瞬間から昨日よりも酷い空腹感に襲われた。もはや立つ事も歩く事も困難な状態となっている。しかし、彼は、連続に襲い掛かる立ち眩みを我慢し、少し朦朧とした意識の中で、目的もなく、只、何処かへと歩きだした。朝の光が先ほどよりも明るくなってゆく。と同時に、暑さが肌を照りつけては、汗がシャツを濡らし始めた。彼の目眩は更に酷くなってきた。

 気が付くと、懐かしの店の前に正樹は辿り着いていた。上間商店だ。正樹は店の中へ入ってみた。冷房装置により、中はとても快適。

「いらっしゃい」

 店主の親父が昔と変わらず無愛想に発した声は、年月により角が削れた様にどこか優しく聞えた。正樹は買い物をしに来た訳ではなかった。その為、どの商品棚へ行けば良いか分からず、一瞬、頭の中が空っぽになったように真っ白になった。彼はたまらず、おどおどとした様子を見せてしまった。

「今日は一人かね いや、当然一人だろう。そうだね

 見かねた様に店主が口を開いた。店主は、昔、警察官らと謝罪の訪問にて一度しか会った事の無い正樹の事を何故か覚えていた。正樹が何か言葉を返そうとしたその時、店主は読んでいた新聞を落ち着いた様子で綺麗に折りたたみ、それをレジ台側へときちんと置いてから彼を見つめて再び口を開いた。

「君の弟と友達は本当に残念だった。でも気を落としてばかりじゃいけないよ」

「どうしてそれを知ってるんですか

 正樹は驚きながら思わずそう口にした。

「つい最近来た本当に久しぶりに会うある恩師から話を聞いてね。その方から色々と知らされて居たんだ。君が近くここに来る事もね」

 正樹は店主の言葉に唖然とした。恩師 一体誰のことだろう。また、何故にその人物はこの人の所へ話をしに来たのだろうか 彼がそう思った時。店主が言った。

「何でおじさんにって、思ってるんだろ

 店主は座ったまま両肘を台において拳を組んだ

「その前に、何故、その方は君が近くここに来る事をまるで予言する様に知っていたのか おじさんの人生にもこれまで不思議な事は沢山あった。子供の頃、山遊びしてる時に、誤って崖上から物凄いスピードで滑り落ちた事があってね。その時、助けて心で叫んでから頭が真っ白になった後、ふと気が付けば崖に生えた一本の木の上に自分は立ってた」

 店主はそこまで話してから立ち上がり、正樹の側にある様々な種類のパンを陳列した棚へゼスチャーを含めながら歩き始めた。

「高校生の時には全然相手にもされなかった好きな子にね、いきなり逆に告白された。あれはびっくりしたよ。なんせおじさんはあの頃から今みたいにぶくぶく太ってからね。いや、本当に祈りは毎日しておくもんだなって思ったもんさ」

「あ、あの――

 正樹は良く分からないと言おうとしたが、ちょっと待てと、店主が人差し指を立ててそれを阻止した。

「何故かは分からないが、先生は君がここに辿り着く事を、私と会う前から既に知っていた。神の導きである光がそれを教えたと先生は言っていたが、多分それは本当だろう」

 正樹は驚愕した。―― それは、恵や正樹のみならず智彦の前にも現れたあの不思議な現象と同じ物なのか もしそうだとしたら、この先回りに見せるように訪れる世界、いや、この先の運命には、一体どれだけの意味が隠されていて、自身にどう関係していると言うのか しかし、この時の正樹には、やはり何も見えては来なかった。

「実はおじさんもね、昔、君の居る施設に大分世話になってた事があるんだよ。作間源吉先生とはその時知り合った」

「作間先生……。恩師って、園長先生の事だったんですか

「おじさんもね、君達兄弟と同じ様に両親を幼い時に亡くしていてね。まあ、私の場合は一人っ子だった訳だが、そのおかげで施設では慣れるまで寂しい思いをしたもんさ。でもそんな時、何時でもとはいかないが、時間があれば必ず優しく遊び相手をしてくれたのが、あの頃は事務の方で勤務していた作間源吉先生なんだ。荘へ配属されている先生達は今もそうかもしれないがとても厳しくてね。そんな事もあってか作間先生はどの園児からも好かれていたな……。そうそう、それでね、おじさんがここにこうして居るのも、作間先生が関係していてね。実は言うとおじさんはここに養子として来て後々この店を継いでいるんだが、その養子となる前の話しだけどね、自分が高校生の頃、施設に養子を探してる夫婦が訪れて来た事があってね。その時にね、作間先生が本当に幼い時から両親が居なかった自分をその夫婦に薦めてくれてたんだ。そしてね、そんなこんなでこの上間家に養子として来た後、この店の後を継いで今の自分がある。いや、養子として来た最初の頃は色々大変だった。作間先生が「この子は勤勉で頭も良い」なんて事を大げさに話していたみたいでね。その話に合わせる為にそりゃ大変だった。この話はね、今でも嫁と笑い話しで時々しているよ」

 ここで一つ呼吸を置いてから店主は調子を変える様に笑顔から真剣な表情へ静かに変化させた。

「その嫁はさっき逆に告白されたって話していた一つ下の彼女でね。彼女が高校を卒業し卒園してからおじさん達はすぐに結婚した。ここの両親もとても優しくその事に対して理解してくれてね……。全ては作間先生のおかげだと思ってる」

 話を言い終えて店主は再び笑顔で正樹を見つめた。

「君とおじさんは本当によく似ている。お腹、空いているだろう

 店主はガラスケースの食品棚に置いてあった菓子パンを一つ取り出し、それを正樹の胸元へと優しく差し出した。

「何も遠慮する事はない。食べなさい。後の話はそれからだ」

 正樹は、突然とも言える久しぶりの優しさにたまらず泣き拭いながら手にしたパンへ


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